May 16, 2021 / 16 de mayo 2021


7th Sunday of Easter (B) - The tension between freedom and belonging in the Christian life

     Today’s Gospel continues and almost concludes the “farewell discourse” of Jesus. This prayer to the Father for the disciples happens at the Last Supper. At the conclusion of the Supper, Jesus will go across the Kidron valley to the Garden of Gethsemane where he will be met by Judas and the band of soldiers. The Passion is about to begin. Jesus is about to be arrested and be separated from his disciples. He knows it. We hear words that express the heart of this man who is God who is sending his disciples into the world when his earthly preparation of them is complete. This is a time of transition. Transitions are difficult and painful. We can hear the longing in his voice. He entrusts them to the Father and prays for their unity - that they continue to share the unity that he has with the Father - that they do not lose the bond of love he has with them. He wants them to be happy - to share his joy - this joy of communion with the Father. Jesus’ prayer captures the experience of any mother or father who’s child is leaving home - going out into the world: to go to high school or college or to move away to start a new job. You want them to be happy, but you also do not want them to get hurt. Being sent into the world is a necessary part of growing up. That a child can make this transition is a sign of a successful parent, i.e., that the parent really is no longer needed. Jesus describes a dynamic that really defines the Christian life. The Christian is sent into the world but does not belong to the world. This dynamic describes a tension in the life of the Christian that is essential to the fruitfulness of the mission and the joy that Jesus desires for each of us. As human beings, we have a need for belonging yet also a need for freedom, and these two needs are in tension. The paradox is that only in our belonging do we find freedom. We need to grapple with this tension to understand who we are as human beings - what our identity is. We are not looking for some “middle ground” between belonging and freedom but the integration of these two dynamics. In Christ, these two dimensions find their integration. In communion with Christ we experience real freedom. Only with the awareness that we belong to Christ and not to this world are we able to go forth in the world freely. How do we get there? We need someone who witnesses to this integration in their life and is able to accompany us in the tension or struggle of the cross. That is the path to unity and joy. The Christian is met with hatred because we challenge the worldly notion that I can’t be free if I belong to a tradition, i.e., if I belong to something greater than myself, i.e., that I depend on another. We often interpret our desire for freedom as a need to separate ourselves from the law - we need to reject the law to be ourselves. But our desire for freedom is always drawing me to another - we want to be appreciated, wanted, and desired for ourselves. We all want to be recognized and seen, but unless we are desired, our experience of desire will fade as will our life. A priest who is a high school teacher remarked recently how much desire is lacking in his students. They are afraid of desire. They either want you to just tell them what to do or get rid of all the laws - change the law to match their desire so nothing they do is “wrong”. They don’t want to live in the tension that comes with the desire. It is in these teenage years where we witness the rejection of father and mother and the rebelliousness that expresses a desire to be noticed by another. When that person encounters the desire of another, their world opens up and everything has meaning. It is in the longing to be desired and recognized that we become fruitful - when I accept that I depend on the other and discover the other who desires me. This is where the integration of law and desire takes place. We notice how Jesus doesn’t set the law and tradition aside. He loves and accompanies the person struggling, and his recognition of them moves them to belong to him and fulfill the law. Jesus criticizes the Pharisees because they live the law without desire - “Just tell me what to do” - and they reject and don’t recognize those who fall short of the law. The law is for man, not man for the law. If we try to chart our own course apart from the law or without the law, our desire dies. What happens with the death of desire is that people don’t want to be in relationships. Desire is not the enemy of the law but is the engine that moves you to seek relationship, and ultimately a relationship with God. How do we accompany each other into the discovery that there is this someone who longs for you and your desire is not in opposition to the law?

     As parents and as a priest who is a spiritual father, we run into this challenge all the time. We are challenged to live in this tension of staying with the other who rejects us or hates us or rebels against the law or tradition. In the face of the rejection, we are tempted to go either one of two ways: 1) lay down the law. “You follow the law or else you are not welcome here.” or 2) throw out the law or ignore the law or say the transgression does not matter. “You’re OK. Do what you want. As long as you’re happy.” But any parent knows that either of these positions precludes the possibility of joy in the relationship. It doesn’t give us joy to take either of those positions. And both positions shut down the desire in the other. What is the harder position to take - one that maintains the tension - is to stay faithful to the tradition (not compromising the truth), while accompanying and desiring and recognizing the other in his or her struggle. This is the method of the Father in the parable of the prodigal son. He allows the son to reject him and doesn’t place demands on his son. The son has his own idea of freedom that it is found apart from relationship, but that path led him to a form of degrading servitude. The son in his freedom goes on a journey and discovers through this journey that his deep desire is that he belong with the Father. That discovery would not have been made if the journey was shut down or not permitted to happen or if the Father was not patiently waiting and desiring his son. The father desires the son more than the son desires the father. When the son comes back and is met with an unexpected mercy - restored to sonship when he wasted his inheritance and has nothing to offer, there is great joy in the house. His desire finds its fulfillment. “Now we must celebrate and rejoice, because your brother was dead and has come to life again; he was lost and has been found.” (Lk 15:31). Often, when preparing couples for marriage, they are living together prior to the wedding. Do you ignore it or say if you don’t separate I’m not going to marry you? Or do you ask them what they desire - what they are looking for and how the church teaching is in line with that desire. What I’ve found is that most times either the situation is ignored - that’s ok - what are you going to do - that is how it is these days - or there is some threat or legalistic response. “We were just told it is wrong and you shouldn’t do it but nobody ever gave us any reason or explanation why it is not good.” What is surprising is when the priest looks at them with love and patiently explains the church’s teaching and leaves it to their freedom to judge what it is that fulfills their desire. This is the path that maintains the tension but opens the possibility for conversion and unity. Any other path is a path that otherwise either maintains or promotes division. It is important to note that the criteria for picking a replacement for Judas is that the person walked with Jesus from the beginning of the public ministry until the Ascension. That he be a witness to the resurrection. To preach the Gospel and share the good news one must have experienced that the cross is not the end. He has to be someone who can accompany another through the cross to the resurrection. This faithfulness is the sign that we belong to something and someone greater than the world, and it is that witness of merciful love that calls us to the truth and consecrates us in the truth. May we pray for the Holy Spirit to fill our hearts with Christ’s merciful love so that we can be witnesses of the resurrection and renew the face of the earth.


Séptimo Domingo de Pascua

     Mis queridos hermanos en Cristo… El Evangelio de hoy continúa y casi concluye el "discurso de despedida" de Jesús. Esta oración al Padre por los discípulos ocurre en la Última Cena. Al concluir la Cena, Jesús cruzará el valle de Cedrón hasta el Huerto de Getsemaní, donde se encontrará con Judas y el grupo de soldados. La Pasión está por comenzar. Jesús está a punto de ser arrestado y separado de sus discípulos. Él lo sabe. Escuchamos palabras que expresan el corazón de este hombre que es Dios que está enviando a sus discípulos al mundo cuando su preparación terrenal de ellos esté completa. Este es un momento de transición. Las transiciones son difíciles y dolorosas. Podemos escuchar el anhelo en su voz. Los confía al Padre y reza por su unidad, para que sigan compartiendo la unidad que él tiene con el Padre, para que no pierdan el vínculo de amor que él tiene con ellos. Quiere que sean felices, que compartan su alegría, esta alegría de comunión con el Padre. La oración de Jesús captura la experiencia de cualquier madre o padre cuyo hijo se está yendo de casa, saliendo al mundo: para ir a la escuela secundaria o la universidad o para mudarse para comenzar un nuevo trabajo. Quieren que sean felices, pero tampoco quieren que se lastimen. Ser enviado al mundo es una parte necesaria del crecimiento. Que un niño pueda hacer esta transición es una señal de un padre exitoso, es decir, que el padre realmente ya no es necesario. Jesús describe una dinámica que realmente define la vida cristiana. El cristiano es enviado al mundo pero no es del mundo. Esta dinámica describe una tensión en la vida del cristiano que es esencial para la fecundidad de la misión y la alegría que Jesús desea para cada uno de nosotros. Como seres humanos, tenemos una necesidad de pertenencia pero también una necesidad de libertad, y estas dos necesidades están en tensión. La paradoja es que solo en nuestra pertenencia encontramos la libertad. Necesitamos lidiar con esta tensión para comprender quiénes somos como seres humanos, cuál es nuestra identidad. No buscamos un “término medio” entre pertenencia y libertad, sino la integración de estas dos dinámicas. En Cristo, estas dos dimensiones encuentran su integración. En comunión con Cristo experimentamos la verdadera libertad. Solo con la conciencia de que pertenecemos a Cristo y no a este mundo podemos salir al mundo libremente. ¿Cómo llegamos allí? Necesitamos a alguien que sea testigo de esta integración en su vida y sea capaz de acompañarnos en la tensión o lucha de la cruz. Ese es el camino hacia la unidad y la alegría. El cristiano se enfrenta al odio porque desafiamos la noción mundana de que no puedo ser libre si pertenezco a una tradición, es decir, si pertenezco a algo más grande que yo, es decir, que dependo de otro. A menudo interpretamos nuestro deseo de libertad como una necesidad de separarnos de la ley; necesitamos rechazar la ley para ser nosotros mismos. Pero nuestro deseo de libertad siempre me atrae hacia otro: queremos ser apreciados, queridos y deseados por nosotros mismos. Todos queremos ser reconocidos y vistos, pero a menos que se nos desee, nuestra experiencia del deseo se desvanecerá al igual que nuestra vida. Un sacerdote que es profesor de secundaria comentó recientemente cuánto deseo les falta a sus alumnos. Tienen miedo al deseo. Quieren que se les diga qué hacer o que se deshagan de todas las leyes; cambia la ley para que coincida con su deseo para que nada de lo que hagan sea "incorrecto". No quieren vivir en la tensión que acompaña al deseo. Es en estos años de adolescencia donde vemos frecuentemente el rechazo de padre y madre y la rebeldía que expresa el deseo de ser notado por otro. Cuando esa persona encuentra el deseo de otra (un novio o una novia), su mundo se abre y todo tiene sentido. Es en el anhelo de ser deseado y reconocido que nos volvemos fecundos, cuando acepto que dependo del otro y descubro al otro que me desea. Aquí es donde tiene lugar la integración de la ley y el deseo. Notamos cómo Jesús no deja a un lado la ley y la tradición. Ama y acompaña a la persona que lucha, y su reconocimiento de ella la mueve a pertenecerle y cumplir la ley. Jesús critica a los fariseos porque viven la ley sin deseo - "Solo dime qué hacer" - y rechazan y no reconocen a los que no cumplen con la ley. La ley es para el hombre, no el hombre para la ley. Si tratamos de trazar nuestro propio rumbo al margen de la ley o sin la ley, nuestro deseo muere. Lo que sucede con la muerte del deseo es que la persona no quiere tener una relación. El deseo no es el enemigo de la ley, sino el motor que lo mueve a buscar una relación y, en última instancia, una relación con Dios. ¿Cómo nos acompañamos en el descubrimiento de que hay alguien que te anhela y tu deseo no se opone a la ley?

     Como padres y como sacerdote que es un padre espiritual, nos encontramos con este desafío todo el tiempo. Tenemos el desafío de vivir en esta tensión de permanecer con el otro que nos rechaza, nos odia o se rebela contra la ley o la tradición. Ante el rechazo, nos sentimos tentados a ir de una de estas dos maneras: 1) imponer la ley. "Sigues la ley o de lo contrario no eres bienvenido aquí". o 2) desechar la ley o ignorar la ley o decir que la transgresión no importa. "Estás bien. Haz lo que quieras. Siempre que seas feliz ". Pero cualquier padre sabe que cualquiera de estas posiciones excluye la posibilidad de gozo en la relación. No nos alegra tomar ninguna de esas posiciones. Y ambas posiciones cierran el deseo en la otra. La posición más difícil de tomar, la que mantiene la tensión, es la de mantenerse fiel a la tradición (sin comprometer la verdad), mientras se acompaña, desea y reconoce al otro en su lucha. Este es el método del Padre en la parábola del hijo pródigo. Permite que el hijo lo rechace y no le exige nada. El hijo tiene su propia idea que la libertad se puede encontrar al margen de la relación, pero ese camino lo llevó a una forma de servidumbre degradante. El hijo en su libertad emprende un viaje y descubre a través de este camino que su profundo deseo es pertenecer al Padre. Ese descubrimiento no se habría hecho si el viaje hubiera sido interrumpido o no se hubiera permitido que sucediera o si el Padre no hubiera esperado y deseando pacientemente a su hijo. El padre desea al hijo más de lo que el hijo desea al padre. Cuando el hijo regresa y se encuentra con una misericordia inesperada - restaurado a la filiación cuando desperdició su herencia y no tiene nada que ofrecer, hay una gran alegría en la casa. Su deseo encuentra su cumplimiento. “Ahora debemos celebrar y regocijarnos, porque tu hermano estaba muerto y ha vuelto a la vida; estaba perdido y ha sido encontrado ". (Lc 15,31). A menudo, cuando preparo a una pareja para el matrimonio, descubro que los novios están viviendo juntos antes de la boda. ¿Lo ignoro o digo que si no se separan no voy a celebrar su boda en la Iglesia? O les pregunto qué desean, qué buscan y cómo la enseñanza de la iglesia está en consonancia con ese deseo. Lo que he descubierto es que la mayoría de las veces se ignora la situación, “está bien, ¿qué van a hacer?”, así es como están las cosas en estos días, o hay alguna amenaza o una respuesta legalista. Una novia me dijo recientemente, ”Nos dijeron que estaba mal y que no debería hacerlo, pero nadie nos dio ninguna razón o explicación de por qué no es bueno". Lo sorprendente es cuando el sacerdote los mira con amor y les explica pacientemente las enseñanzas de la iglesia y les deja en libertad de juzgar qué es lo que satisface su deseo. Este es el camino que mantiene la tensión pero abre la posibilidad de conversión y unidad. Cualquier otro camino es un camino que de otra manera mantiene o promueve la división. Es importante notar que el criterio para elegir un reemplazo para Judas es que la persona caminó con Jesús desde el comienzo del ministerio público hasta la Ascensión. Que sea testigo de la resurrección. Para predicar el Evangelio y compartir las buenas nuevas, uno debe haber experimentado que la cruz no es el final. Tiene que ser alguien que pueda acompañar a otro a través de la cruz hasta la resurrección. Esta fidelidad es el signo de que pertenecemos a algo y a alguien más grande que el mundo, y es ese testimonio de amor misericordioso el que nos llama a la verdad y nos santifica en la verdad. Oremos para que el Espíritu Santo llene nuestros corazones con el amor misericordioso de Cristo para que podamos ser testigos de la resurrección y renovar la faz de la tierra. ¡Qué Dios los bendiga!